De BeNe-League gaat weer los

Vrijdag 29 september gaat het spektakel in de BeNe-League weer los. Vorig seizoen won Unis Flyers de triple door in de finale van de BeNe League HIJS Hokij Den Haag te verslaan met 3-1 in de best-of-five finale. Het komende seizoen wordt er niet gespeeld in twee poules, maar spelen alle dertien teams een uit- en thuisduel tegen elkaar, gevolgd door de play-off.

Ons Nijmegen speelt dus minimaal 24 wedstrijden komend seizoen. We hopen natuurlijk op meer, op een toetje in de play-off. Helaas is GIJS Groningen afgehaakt. Een klap voor de BeNe-League, Heerenveen verliest een leuke derby, maar ook verliest het ijshockey een bolwerk in Noord-Nederland. Net nu ijshockey voor een derde jaar achter elkaar een mooie en brede competitie ingaat.

Daar zag het even niet naar uit in de afgelopen maanden. Bijna was de kip-met-de-potentieel-gouden-eieren die BeNe-League heet op de klippen gelopen. Laten we het er maar op houden dat niet iedereen eenzelfde visie eropna houdt hoe in Nederland de weg terug naar boven, naar de top van de ijshockeywereld kan worden ingeslagen. In ieder geval is een normale brede competitie van belang.

Nederland en België samen hebben net zoveel actieve spelers als meerdere landen uit de top-10 van de wereldranglijst. Landen die al jaren leuk meespelen op het A-WK, te denken valt aan Letland, Noorwegen, Slowakije. We hebben twee mooie seizoenen van de BeNe League erop zitten met een paar constanten. Helaas vielen Turnhout, Dordrecht, Heist-op-den-Berg en dit jaar Groningen een niveau terug, maar wie weet, Mechelen en Turnhout gaan snuffelen aan de Belgische beker en willen wellicht volgend jaar wel meedoen in de BeNe-League. In dat geval hebben Nederland en België gewoon een competitie die qua omvang meekan met die van Frankrijk, het Verenigd Koninkrijk, Oostenrijk.

Met name die laatste is interessant, want een voorbeeld van waar een internationale competitie toe kan leiden. De Oostenrijkse Erste Bank Eishockey Liga kent 12 teams waaronder 8 uit Oostenrijk, 1 uit Kroatië, 1 uit Hongarije, 1 uit Tsjechië en 1 uit Italië. Dankzij de aanvulling uit de 4 andere landen kon Oostenrijk een normale competitie van normale competitie-omvang op poten zetten en konden clubs uit landen als Hongarije en Italië en Kroatië die in eigen land niet konden groeien en veel te sterk waren voor hun eigen competitie uitgroeien tot topteams.

Dit gold tot afgelopen seizoen ook voor Slovenië, een land dat zelfs twee teams aan de EBEL leverde, die nu allebei niet meer deelnemen uit financiële gronden. Het leverde Italië, Oostenrijk, Hongarije geregeld deelname aan het A-WK op. Zagreb groeide zelfs zo hard dat het een paar jaar terug de EBEL verliet, naar de Russische KHL overstapte en daar een paar jaar speelde alvorens afgelopen jaar terug te keren naar Oostenrijk. Voor de goede orde van landen als Hongarije, Joegoslavië (Slovenië/Kroatië) en Oostenrijk won Oranje 35 jaar terug gewoon. Ook van het Kroatische nationale team werd in de meeste recente wedstrijd verloren.

Oostenrijk, waar het ijshockey begin jaren ’90 letterlijk ‘Am Boden’ lag laat ons zien waar een sterke goede, brede BeNe-League toe kán leiden. Inmiddels is in Oostenrijk/Italië/Slovenië vanwege het succes van de EBEL een competitie opgezet waarin de Oostenrijkse tweede niveauclubs én de Italiaanse Serie-A-clubs en Sloveense clubs zijn opgegaan én is er een uiterst succesvolle damescompetitie op poten gezet.

De Nederlandse én de Belgische ijshockeyclubs kunnen zich aan deze uiterste succesvolle voorbeelden optrekken. Komend jaar wordt cruciaal, gaan we verder op weg in de BeNe League en die uitbouwen tot een competitie die de internationale concurrentie aankan, die aantrekkelijk is voor landelijke en regionale media en meer, misschien ook landelijke sponsoren, die groeiende toeschouwersaantallen laat zien en steeds beter ijshockey of vallen we terug in een 5 rondjes-om-de-kerk competitie waarin clubs overal oog voor hebben, behalve voor het gezamenlijk belang.

Dat laatste zou zonde zijn, zeker nu er al zoveel is bereikt. Ten opzichte van 2014-2015, het laatste seizoen waarin het eerste van Tilburg Trappers nog meedeed is er veel bereikt. Toeschouwersaantallen klimmen langzaam omhoog, de Belgische clubs bleken minstens zo goed als de Nederlandse, wat heet, Herentals schoot ons Nijmegen in het eerste seizoen van het ijs af en werd afgetekend kampioen en ook Luik is een club met potentie gebleken.

In België wordt de ene na de andere fraaie ijshockeyhal opgeleverd. Luik heeft een mooie hal, in Mechelen staat een nieuwe hal en ook in Turnhout ziet het ernaar uit dat er een mooie nieuwe hal komt. En het kan, ook in Nederland, Tilburg speelt élke week voor een uitverkocht huis in de Oberliga, Den Haag en Heerenveen spelen geregeld voor meer dan 2000 toeschouwers, ons ‘eigen’ Nijmegen sloot vorig seizoen met een laatste thuiswedstrijd met 1300 toeschouwers af. IJshockey kán een grote kijksport in Nederland én in België worden. Dat wees het verleden uit en laat het heden zien. De potentie is er, al jaren. Het is aan de clubs de potentie eruit te halen.

GIJS heeft er dan voor gekozen om niet aan de BeNe League deel te nemen, de andere teams zijn allemaal (opnieuw) present. Dit zijn:

  • Eindhoven Kemphanen
  • Tilburg Trappers Toekomstteam
  • Antwerp Phantoms
  • HIJS Hokij Den Haag
  • Luik Bulldogs
  • Ahoud Devils Nijmegen
  • Amsterdam Tigers
  • Unis Flyers Heerenveen
  • ERA Renomar HYC Herentals
  • Chiefs Leuven
  • Smoke Eaters Geleen
  • Zoetermeer Panters
  • Red Eagles ’s-Hertogenbosch

Het wordt een mooi en veelbelovend ijshockeyjaar!